Le pouvoir transformateur de l’éducation préscolaire

par Manos Antoninis

Malgré l’importance des premières années d’une personne, on estime que deux enfants sur cinq, principalement dans les pays à revenu faible et intermédiaire de la tranche inférieure, ne fréquentent toujours pas l’école maternelle. Donner à chacun la même opportunité éducative dès le début peut jouer un rôle puissant dans la promotion de l’inclusion.

PARIS – Dans la petite ville croate du nord d’Orehovica, les enfants en âge de recevoir une éducation préscolaire se réunissent deux fois par semaine pour jouer et apprendre. Les classes, qui incluent des enfants d’origine rom, sont pleines d’énergie. Des activités adaptées aux besoins de chacun ont créé un sentiment d’appartenance pour chaque enfant, quelle que soit son identité. Les enseignants sont formés aux pratiques d’éducation inclusive et savent comment accompagner au mieux ces jeunes enfants avant leur entrée à l’école primaire. Plus important encore, les parents jouent un rôle central à l’école maternelle et se sentent soutenus et valorisés. L’impact positif sur les enfants s’est propagé à la communauté locale et a amélioré la cohésion sociale.

Le succès du programme Orehovica souligne une vérité de longue date selon laquelle la période allant de la naissance à l’âge de cinq ans est vitale pour le développement à long terme d’une personne. Le cerveau se développe rapidement pendant cette période et développe des compétences importantes qui influencent notre santé, nos bons résultats à l’école et à quel point nous sommes bons dans notre travail.

L’accès à une éducation préscolaire de haute qualité aide à développer ces compétences et peut produire des avantages remarquables. Des chercheurs américains ont passé les 50 dernières années à étudier l’impact de tels programmes sur les enfants qui les avaient fréquentés dans les années 1960. Ils ont constaté que la participation à l’éducation de la petite enfance réduisait la probabilité que les enfants soient placés dans une éducation spéciale et augmentait les taux d’obtention du diplôme d’études secondaires jusqu’à 11 points de pourcentage. Ces enfants ont subi moins d’échecscolaire, avaient de meilleurs résultats en matière d’emploi et un bien-être mental général, et étaient moins susceptibles d’être condamnés au criminel.

Des preuves provenant d’autres pays indiquent une tendance tout aussi claire. Au Chili, une analyse des élèves de quatrième année a montré que les enfants qui avaient fréquenté le préscolaire – et les enfants les plus pauvres en particulier – réussissaient mieux en lecture et en mathématiques que ceux qui ne l’avaient pas fait. En Indonésie, l’éducation de la petite enfance a réduit les écarts entre les enfants les plus pauvres et les plus riches en termes de langage, de développement cognitif, de communication, de connaissances générales et de comportement pro-social.

Malgré l’importance de ces premières années, une étude récente du Rapport mondial de suivi sur l’éducation de l’UNESCO « Right from the start », estime que deux enfants sur cinq, principalement dans les pays à revenu faible et intermédiaire inférieur sont encore complètement privés de pré- école primaire. Les enfants défavorisés en raison d’un handicap, d’une origine ethnique, de la langue, de la pauvreté, de la migration ou du déplacement non seulement sont déjà plus susceptibles de souffrir de malnutrition et de mauvaise santé de manière disproportionnée ; ils sont également plus susceptibles d’être incapables d’accéder à l’éducation préscolaire.

L’écart de participation préscolaire entre les enfants des ménages riches et pauvres est frappant ; dans certains pays africains, il dépasse 60 points de pourcentage. Les écarts ethniques peuvent également être importants. En Grèce, par exemple, seuls 28 % des enfants roms fréquentent l’enseignement préprimaire, contre un taux de scolarisation global de 84 %.

Right from the Start soutient que le fait de donner à chacun la même opportunité éducative dès le début peut jouer un rôle puissant dans la promotion de l’inclusion. Donner à tous les enfants l’accès à l’éducation préscolaire, indépendamment de leur origine, de leur identité ou de leurs capacités, uniformiserait les règles du jeu plus tard dans la vie. Mais la plupart des pays laissent cela au hasard. Seuls 28 % rendent la scolarisation préprimaire obligatoire pour tous les enfants.

L’accès n’est qu’une partie du problème. Dans les pays les plus pauvres, de nombreuses écoles maternelles sont sous-financées et ne sont pas équipées pour offrir une éducation inclusive de haute qualité. Les enfants ont besoin d’écoles sûres, d’activités attrayantes et du soutien d’enseignants correctement formés pour s’épanouir, mais trop d’environnements d’éducation préscolaire finissent par leur faire défaut.

Au Malawi, une enquête auprès du personnel des garderies a révélé que seulement un sur trois avait une qualification appropriée. Mais des problèmes de qualité existent également dans les pays à revenu élevé. Dans la région italienne de Toscane, par exemple, environ 60 % des enseignants ont déclaré qu’ils ne connaissaient pas les besoins des élèves immigrés, réfugiés et roms.

La pandémie de covid-19 a aggravé les inégalités existantes, renforçant encore les arguments en faveur d’un début d’éducation inclusif. Lors du sommet du G7 au Royaume-Uni en juin, la première dame des États-Unis, Jill Biden et Catherine, la duchesse de Cambridge, ont défendu le pouvoir transformateur des soins et de l’éducation universels pour la petite enfance. Pour intensifier les efforts et galvaniser la coopération, les gouvernements et les organisations internationales lanceront cet automne une nouvelle stratégie de partenariat mondial sur l’éducation préscolaire, dans le but de garantir que chaque enfant puisse aller à l’école maternelle.

Il est vital que les pays accordent une priorité appropriée à l’éducation de la petite enfance. Ils doivent veiller à ce que les enseignants soient formés à l’éducation inclusive et que les programmes prennent en compte la diversité des enfants. Il faut faire davantage pour recueillir des données sur les personnes exclues, et les gouvernements doivent accroître les investissements dans les programmes d’éducation préscolaire.

Les dirigeants mondiaux ont promis à plusieurs reprises de « reconstruire mieux » après la pandémie. Quand il s’agit d’éducation, ils doivent bien faire les choses dès le départ.

Copyright: Project Syndicate, 2021.

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Manos Antoninis est directeur du Rapport mondial de suivi sur l’éducation de l’UNESCO.

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